(last update: 04/2024)

Copyright: Amnesty Schweiz, Spinas Civil Voices

News 2024

In Nordkorea bleibt weiterhin jede Kritik an der Regierung verboten. Aus Straflagern werden noch immer Folter und andere Formen der Misshandlung gemeldet. (Amnesty International Jahresreport 2022/23)

North Korea: Rare footage shows teens sentenced to hard labour over K-drama – BBC (18 January 2024)
Rare footage obtained by BBC Korean shows North Korea publicly sentencing two teenage boys to 12 years of hard labour for watching K-dramas

North Korean workers refuse to go to work in Dandong: Seoul expert – Yonhap News Agency (29 February  2024)
North Korean workers have refused to go to work in the Chinese border city of Dandong, demanding their return to North Korea, a Seoul expert claimed.

What can still be done about widespread human rights abuses in North Korea – NK News (14 March 2024)
This year marks the 10th anniversary of the U.N.’s groundbreaking investigation on North Korean human rights, which found that the scale of abuses in the DPRK “reveal a State that does not have any parallel in the contemporary world.” Yet a decade after the Commission of Inquiry (COI) report was published, little has changed.

Oral Statement – Interactive Dialogue with the Special Rapporteur on the Democratic People’s Republic of Korea – HRC55 – Amnesty International (18 March 2024)
Amnesty International welcomes the report of the Special Rapporteur on the situation of human rights in the Democratic People’s Republic of Korea (DPRK) and urges member states of the UN Human Rights Council to continue to support victim-centred avenues for accountability at the national and international levels. See the Oral Statement here

Accountability essential to counter human rights abuse in DPR Korea – UN News (20 March 2024)
The UN’s deputy human rights chief underscored the need to ensure accountability for ongoing serious violations in the Democratic People’s Republic of Korea (DPRK), stressing that it would also benefit long-term peace and security across the region.

Is Kim Jong Un grooming his daughter to rule North Korea?
Analysts previously believed it would be impossible for a woman to lead North Korea. But there is growing evidence that the “Morning Star of Korea” is the chosen heir to the world’s only hereditary communist dynasty. Kim Ju Ae first appeared in public alongside her father, the North Korean dictator Kim Jong Un, at the launch of a missile in November 2022. DW (22 December 2023)

Rights groups warn of forced repatriation of N.K. defectors from China to North Korea
Human rights advocacy groups in South Korea warned Monday against Beijing’s possible repatriation of North Korean defectors against their will after hundreds of defectors were reportedly sent back to their repressive home country earlier this month. Yonhap News Agency (23 Oct 2023)

Huir del régimen más cerrado del planeta: así escapó Jo Eun-Sil de Corea del Norte
Jo Eun-Sil tenía 23 años cuando decidió huir del régimen más opresivo del mundo, la Corea del Norte comunista dirigida por el tirano Kim Jong-Un. Si la apresaban, su vida corría peligro. Si lo conseguía, iría a vivir con familiares en Corea del Sur. Zona libre, vida nueva, un futuro por delante. El Periódico (20 Nov 2023) 

Rights experts criticize China for denying torture in North Korea
Human rights advocates were shocked last month to find out that hundreds of North Korean escapees were forcibly deported by China after three years of pandemic border restrictions came to an end. Recently, they were shocked again by Beijing’s claim that the principle of non-refoulement cannot be applied to its policy because there is “no evidence of torture” in North Korea. The Korea Times (28 November 2023)

A family’s escape from North Korea through a minefield and stormy seas
Earlier this year, Mr Kim pulled off a seemingly impossible escape from North Korea. He fled by sea with his entire family – his pregnant wife, his mother, his brother’s family, and an urn containing his father’s ashes. They are the first people to have fled the country this year and make it to the South. When Covid struck, North Korea’s government panicked and sealed the country off from the rest of the world, closing its borders and cutting off trade. Defections, once fairly common, virtually ceased. BBC (05 December 2023)

News 2023

Neu im Amt: die UN-Sonderberichterstatterin und ihr Bericht zur Situation der Menschenrechte in Nordkorea

Die UN-Sonderberichterstatterin zur Menschenrechtssituation in Nordkorea

Ms. Elizabeth Salmón (Peru) is appointed as the first female Special Rapporteur on the situation of human rights in the Democratic People’s Republic of Korea by the Human Rights Council on 1 August in 2022. Ms. Salmón is a Professor of International Law at the Faculty of Law of the Pontifical Catholic University of Peru. She is also Executive Director of the Institute for Democracy and Human Rights of the same university (IDEHPUCP). She holds a PhD in International Law from the University of Seville (Spain). Professor Salmón was a member of the United Nations Human Rights Council Advisory Committee and a Consulting Expert of the Colombian Special Jurisdiction for Peace. She has acted as a consultant to the Ministry of Justice and Ministry of Defense of Peru, the Truth and Reconciliation Commission of Peru, the United Nations and the International Committee of the Red Cross (ICRC). She also participates as a speaker in numerous seminars, conferences and events around the world and she is the author of several publications in Public International Law, International Human Rights Law, International Criminal Law, International Humanitarian Law and Transitional Justice.

Ms. Salmón calls for input

The present report of the Special Rapporteur is submitted pursuant to General Assembly resolution 77/226. In her report to the General Assembly, she provides an update of the human rights situation and focusses on the impact of the prolonged state of conflict on human rights and the interlinkages between human rights, peace and security as well as women, peace and security. You can download it here (*word-file)

North castigates South’s ‘human rights abuses’ in report 
North Korea recently published its own human rights report to counter the one released by the South Korean government. The paper, which criticizes South Korea’s human rights violations, was issued on July 21 by Pyongyang Publishing House under the United Front Department of the Workers’ Party of Korea. – Korea JoongAng Daily (30 July 2023)

DPRK Increasingly Repressing Its Citizen’s Human Rights, Freedoms, High Commissioner Warns Security Council
Rarely has the Democratic People’s Republic of Korea been “more painfully closed” to the outside world than it is today, a senior United Nations official told the Security Council today, as several members opposed the organ’s consideration of the human rights situation in that country, as it does not pose a threat to international peace and security.- United Nations (17 August 2023)

In this photo taken Tuesday, Nov. 20, 2012, North Korean children carry hay on a road near Mount Kuwol in South Hwanghae province, North Korea. (AP Photo/Ng Han Guan)

Beijing Rejects Seoul’s Demand to Stop Repatriating North Korean Defectors
Beijing is pushing back on Seoul’s demand that China stop repatriating North Koreans who have left their homeland and been detained as they attempt to make their way to a third country.
China is detaining as many as 2,000 North Korean defectors who face severe punishment for fleeing the repressive Kim regime, South Korean Unification Minister Kim Yung Ho said Wednesday at a seminar in Seoul.- VOA (18 August 2023)

North Korean hackers impersonate nonprofit to target defectors and activists
North Korean cybercriminals impersonated a prominent nonprofit organization that works with defectors to target activists in a recent campaign, according to a South Korean security firm. – NK News (5 September 2023)

North Korea spent the pandemic building a huge border wall
For North Koreans, the country’s northern frontier long offered rare access to outside information, trade opportunities, and the best option for those seeking to flee. But as the pandemic gripped the world in 2020, Kim Jong-un’s regime embarked on a massive exercise to seal its borders with China and Russia, cutting off routes plied by smugglers and defectors.

Russian ambassador rejects reports of famine in North Korea, corpses on streets
The Russian Embassy in North Korea has not observed an increase in beggars in Pyongyang or dead bodies lying in the streets, the country’s ambassador has told NK News, dismissing claims featured in a new documentary on famine in the DPRK. In written remarks sent to NK News on Thursday, Russia’s envoy to the DPRK described a new BBC documentary on food shortages in the country as “biased” and “far from the truth” and claimed that there are “no signs of starvation” in the capital.

Deteriorating human rights situation calls for international attention – (7 February 2023)

The government should invite the Special Rapporteur on the situation of human rights in the Democratic People’s Republic of Korea to carry out a visit and extend invitations to other Special Procedures, including the Working Group on discrimination against women and girls and the Special Rapporteurs on the right to health, on trafficking in persons, and on the right to freedom of opinion and expression.

North Korea food shortage worsens amid COVID, but no famine yet – AP (25 February 2023)

Unconfirmed reports say an unspecified number of North Koreans have been dying of hunger. But experts say there is no sign of mass deaths or famine.

North Korea slams U.S., U.N. for addressing human rights violations, missile provocation – Yonhap News Agency (19 March 2023)

North Korea on Sunday criticized the United States and the United Nations for having raised the issue of Pyongyang’s human rights problem recently at the United Nations Security Council (UNSC) and the regime’s missile provocation, according to the North’s state media.

North Korea asserts first evidence of tactical nuclear weapons – BBC (29 March 2023)

North Korea has revealed small nuclear warheads, which it says can be fitted on to short-range missiles. 2

Deteriorating human rights situation calls for international attention

Ahead of North Korea’s apparent preparations for a military parade in celebration of the 75th anniversary of the founding of the Korean People’s Army, Amnesty International’s East Asia Researcher Boram Jang said:
 “As the capital Pyongyang prepares for an ostentatious military parade, more than 40% of North Koreans suffer from malnutrition amid widespread food insecurity. People in the country are cut off from communication with the rest of the world. Anyone deemed to act in a manner that is threatening to Kim Jong-un’s government risks being imprisoned for life or could even face execution. The scale and gravity of violations in North Korea demand attention from the international community. In particular, the governments of South Korea, the United States and others must create opportunities for their human rights envoys to engage in dialogue with North Korea. The government of North Korea has gone to extreme lengths to conceal its abuses. Authorities maintain a stranglehold on the communication and information flows in and out of the country. People are denied internet access and face arbitrary surveillance, arrest and detention when they attempt to make international calls or access outside information. The North Korean government should cooperate with the United Nations and allow independent human rights monitors into the country. The government should invite the Special Rapporteur on the situation of human rights in the Democratic People’s Republic of Korea to carry out a visit and extend invitations to other Special Procedures, including the Working Group on discrimination against women and girls and the Special Rapporteurs on the right to heath, on trafficking in persons, and on the right to freedom of opinion and expression.”

Abhorrent ‘executions of teenagers’ highlight horrors of death penalty

If the shocking reports of the public executions of three teenagers in North Korea are proven to be true, this is more evidence to show that the justice system is North Korea is deeply flawed and operating in total disregard for human rights principles. The use of the death penalty for crimes committed by people younger than 18 is prohibited under international human rights law. No exception or derogation from this prohibition is possible under any circumstances. The death penalty is the ultimate cruel, inhuman and degrading punishment. Amnesty opposes the death penalty in all cases without exception – regardless of who is accused, the nature or circumstances of the crime, guilt or innocence or method of execution.

Background: It has been reported that North Korea publicly executed three teenagers in October 2021 by firing squad – two for watching and distributing South Korean movies and one for murdering his stepmother.

Amnesty International is unable to verify the details of three executions independently.North Korea dismisses Seoul’s aid offer as ‘foolish’ repeat – AP NEWS (19 August 2022). The sister of North Korean leader Kim Jong Un said her country will never accept South Korean President Yoon Suk Yeol’s “foolish” offer of economic benefits in exchange for denuclearization steps, accusing Seoul of recycling proposals Pyongyang already rejected.

North Korea States It Will Never Give Up Nuclear Weapons – CSIS (9 September 2022). On September 9, North Korea celebrated the 74th anniversary of the country’s founding. Amid the growing concern about the country’s possible seventh nuclear test, North Korea held the seventh session of the 14th Supreme People’s Assembly, where the country’s leader Kim Jong-un formally announced that North Korea would never abandon its nuclear weapons arsenal.

U.N. General Assembly passes N. Korean human rights resolution for 18th consecutive year – YONHAP NEWS AGENCY (16 December 2022)
The United Nations General Assembly on Thursday passed a resolution calling for international efforts to improve human rights conditions in the reclusive state.
A North Korean envoy to the United Nations said the country rejects and condemns the UN resolution, calling it a “great politically-motivated provocation” aimed at undermining the country’s socialist system.

NGO calls for reinvestigating Dutch firms that allegedly employed North Koreans – NK NEWS (19 December 2022)
An Amsterdam-based nongovernmental organization (NGO) has filed an appeal against Dutch prosecutors for dropping charges against two shipbuilding companies accused of employing North Korean workers.
The NGO said these workers labored under “inhumane, exploitative conditions that are in clear violation of international labor laws.” But Dutch prosecutors dismissed the case last year due to lack of evidence, La Strada said.

News 2022

 JAHRESRÜCKBLICK 2022 Freedom of movement and right to information remained severely restricted due to border closure. The government declared victory over Covid-19, but there was no evidence of vaccinations taking place. People including children were subject to forced labour and some people were forced into state-designated employment. Political prison camps were believed to remain in operation. There were reports that detainees were tortured and otherwise ill-treated.  A “maximum national emergency” was declared after the country’s first officially reported Covid-19 outbreak. North Korea implemented multiple missile launches and its confrontational rhetoric and military exercises escalated tensions in the region. North Korea sent its ambassador to COP27 in a rare in-person diplomatic appearance during the pandemic. In March, the OHCHR reported there were reasonable grounds to believe that crimes against humanity had been committed.

The government kept North Korea’s borders closed for three years due to Covid-19 and continued to impose temporary quarantine and movement control in several areas. The movement of people and goods between regions remained limited due to the quarantine policy. By the end of the year, at least 67 North Koreans (32 women and 35 men) had escaped to South Korea,
the second lowest number since 2003 when official records were first made public. Most of these people had moved to other countries such as China before the pandemic and later entered South Korea. As a result of border controls, no NGOs or independent media were present to monitor the implications of these restrictions, including in relation to freedom of expression and civic space.

 in 2022 The closure of the country’s borders in response to the Covid-19 pandemic further restricted people’s access to information from outside the country. There were reports of an increased military presence along the border and the installation of CCTV cameras and motion detectors, making it more difficult for information to enter the country. Since the introduction of the Reactionary Thought and Culture Denunciation Law, issued in December 2020, the crackdown on accessing foreign information and punishment for violators continued. Teenagers were reportedly executed for watching and sharing a South Korean TV show.
Daily mobile phone use became more common and increasing numbers of people had mobile phone subscriptions; however, access to and use of international mobile phone services were tightly restricted across the country. Overseas calls by citizens were almost completely blocked and only a very small number of ruling elite people were allowed to use the internet.

 There was no evidence of Covid-19 vaccinations being given to the public. The international community, including COVAX, proposed vaccine assistance repeatedly, but the authorities did not accept any help. The 25 million population were put at grave risk from the virus because they had no access to vaccines in a country with one of the most fragile health systems.1 On 12 May, the North Korean authorities officially announced the occurrence of confirmed cases of Covid-19. The authorities declared a “victory” over Covid-19 on 10 August, claiming that they had completely eradicated it from the country. Suspected cases continued to appear. In September, the government stated that vaccinations could begin.

 in 2022 More than 40% of the population were undernourished and required humanitarian assistance. Many people suffered from chronic malnutrition. The Food and Agriculture Organization of the United Nations again designated North Korea as a country in need of external food assistance. Cross-border freight trains between China and North Korea operated intermittently, but at a lower frequency than prior to Covid-19. The inflow of food from overseas through imports and aid from the international community was still lower than before Covid-19. There were reports that North Korean authorities had requested food aid from countries including India and Viet Nam. Continued natural disasters such as spring drought and summer typhoons were reported to have exacerbated low productivity in the agricultural sector.
As part of the quarantine policy, smuggling at the border between North Korea and China was strongly prohibited. Smuggling by some individuals appeared to continue and there were reports that unofficial state-led smuggling was also carried out secretly.  Food shortages faced by marginalized groups, such as people with disabilities, children, older people and those living outside towns and cities, were particularly serious. Water supply facilities and sewage systems were poor in many areas.

 Some people who completed secondary education were assigned to a workplace designated by the state. Most workers not engaged in national priority sectors such as the military and law enforcement agencies received wages that did not allow them to access an adequate standard of living. There were multiple reports of people involved in illegal activities such as smuggling, theft and drug production/selling to survive.

 in 2022 Some children were forced by the state to work in coal mines and on farms under dangerous conditions. In addition to their education, children were required to perform state-imposed tasks such as cleaning, farming and working in construction.

 in 2022 Open criticism of the authorities or leadership
was not allowed. Extreme anxiety and fear was pervasive among people who were at risk of being detained for political reasons and charged with anti-party or anti-state crimes.
Four political prison camps (kwanliso) remained in operation, although their existence was denied by the authorities. Up to 120,000 detainees were believed to be held and subjected to forced labour, torture and other ill-treatment.

ARBITRARY ARRESTS AND DETENTIONS in 2022 The number of people arrested or detained was believed to have increased. Arrests were made on the grounds of violations of quarantine rules such as smuggling, isolation and cross-border travel attempts, as well as drug use, engagement in religious practices (no alternative belief systems are tolerated by the authorities) and accessing foreign information.

INHUMANE DETENTION CONDITIONS in 2022 Despite some reports that treatment of detainees had partially improved over the past few years, verbal abuse, beatings, torture and executions allegedly occurred inside detention facilities run by law enforcement agencies, including the Ministry of State Security and the Ministry of Social Security. In particular, it was reported that beatings, torture and dietary restrictions were used by officials of detention facilities to extract confessions or control detainees.

KAESONG, NORTH KOREA – JULY 17, 2019: People ride bicycles in a street. Yevgeny Agoshkov/TASS/2019-08-08 19:50:01/

Unsere Freunde von Amnesty International Südkorea im Gespräch mit der Frankfurter Rundschau zum Thema aktueller Grenzverkehr zwischen Nord- und Südkorea und Nordkorea und China.

Artikel “Nordkorea: Eingesperrt in Kims Reich” 17.08.2022

Right of Freedom of Movement and Residence

• The right to freedom of movement and residence is one of basic human rights that ought to be enjoyed by any human being. International conventions on human rights such as the Universal Declaration of Human Rights and the International Covenant on Civil and Political Rights all stipulate it. According to these conventions, all people enjoy the freedom of movement and residence within their own country and within a country where they legally reside and enjoy the right to leave any country, including their own, and to return to their own country. It is unimaginable to live a life without this form of freedom.

• North Korea states the freedom of movement and residence of its people in its constitution. However, only a person who is unaware of the characteristics of North Korean society would believe that the freedom of movement and residence, along with other rights of freedom, is enjoyed by the people as guaranteed by the constitution. North Korean people face a large gap between the law and reality, with countless restrictions in their lives reflecting this gap. There is compelling evidence that the article on the freedom of movement and residence is nominal, likely for the sake of its constitution being acknowledged as a proper one.

• Freedom of movement is severely limited in North Korea, clearly indicating how suppressive a state North Korea is. It is challenging for North Korean people to imagine movements within the country and abroad free from the state’s interference. Ordinary people are required to go through a process of acquiring the state’s approval every time they move between regions. The movement into special areas such as Pyongyang and Rason are even more restricted. Traveling abroad is prohibited without the state’s approval and so is returning to North Korea from abroad. The right to freedom of movement, both domestic and foreign, is severely infringed by the state’s strict control.

• In North Korea, bribery is a common practice, and bribery can easily expedite the process of obtaining a travel certificate. Travel certificates are required not only for necessary reasons such as national security, maintenance of order, or public welfare but also for private traveling between regions that takes place and is often needed in everyday life. Such stringent regulations are indeed an excessive infringement of human rights beyond ordinary control.

• Many of the North Koreans, whom the AI Korea interviewed so far, picked freedom of movement as one of the biggest pleasures they enjoyed after leaving North Korea. What this happiness means in detail is one’s enjoyment of 1) going to whatever place they wish to visit, and 2) traveling abroad freely whenever they wish to, without the state’s approval.

(Foto: Genia Findeisen)

Elections in North Korea

Elections in a representative democratic state are a key route for its people to channel their political will. North Korea claims itself to be a democratic state on the surface. Then what are elections like in North Korea? While North Korea maintained a one-man, one-party dictatorship system over the last decades, the electoral system does exist. Deputies of “People’s Assembly” at each level are elected through voting. The levels of People’s Assembly include the Supreme People’s Assembly (SPA), and People’s Assemblies of each province, city, and neighborhood. The People’s Assemblies are sovereign organizations. The SPA exercises national sovereignty, and the provincial People’s Assemblies exercise that of each province, respectively.

North Korea legally guarantees people’s right to vote. The “Deputy Elections for People’s Assemblies at Each Level Law” stipulates that citizens over the age of 17 have the right to elect and be elected regardless of gender, occupation, region or religion, and other potential sources of discrimination. Further, the Law stipulates the principles of general, equal, direct, and secret ballots. In other words, “the four election principles” are also written in the North Korean electoral law.

However, numerous people who left North Korea who have experience of voting in North Korea spoke in unison that there was no freedom of choice. They said that in North Korea, the moment voters set their foot in the polling station on the election day, they are put under the state’s control. They have to abide by the state’s will until the process is over. The freedom of choice for voters is extremely limited in polling stations, and the environment makes it near-impossible to cast a negative vote against the state.

The following are excerpts from the in-depth interviews Amnesty International Korea has conducted over the past two years with people who left North Korea. The contents related to elections in North Korea have been selected for this newsletter. A number of interviewees voted in the latest March 2019 election for deputies for the Supreme People’s Assembly. They explained in detail the electoral system they experienced in North Korea. Their testimonies showed that the voting method varied depending on the region and the year.

Read also the interviews on our site related to elections in North Korea.

1. South Korea: 7-point human rights agenda for presidential candidates (February 8, 2022)

Ahead of the 2022 Presidential election in the Republic of Korea (ROK), Amnesty International calls upon the presidential candidates to respect, protect, fulfill, and promote human rights for all, including people in North Korea.

2. North Korea’s human rights situation worsens amid pandemic: Amnesty International (March 29, 2022) 

The human rights situation in North Korea has worsened amid the COVID-19 pandemic, with people’s rights to free travel, health and food heavily restricted, the Seoul branch of Amnesty International said during a press conference on the human rights organization’s annual report on the state of the world’s human rights held at the Korea Press Center in central Seoul on March 29, 2022.

3. North Korea blasts U.N. human rights resolution as ‘grave infringement’ on sovereignty (April 3, 2022) 

North Korea on Sunday blasted a recent United Nations resolution condemning Pyongyang’s human rights abuses calling it “a product of illegal and inhuman hostile policy” of Washington against the communist nation.

(Foto: Genia Findeisen)

Government must ensure access to Covid-19 vaccines during Omicron outbreak!

Mai 2022: Responding to North Korean state media declaring a “maximum national emergency” after the country’s first officially reported Covid-19 outbreak, Amnesty International’s East Asia Researcher Boram Jang said: “There is no evidence to show that North Korea has access to enough vaccines to protect its population from Covid-19. Yet, it has rejected millions of doses of AstraZeneca and Sinovac vaccines offered by the WHO-led COVAX program, a global Covid-19 vaccine distribution mechanism which requires transparent distribution and monitoring. With the first official news of a Covid-19 outbreak in the country, continuing on this path could cost many lives and would be an unconscionable dereliction of upholding the right to health. It is vital that the government acts now to protect the right to health of one of the world’s populations with lowest access to vaccines and one of its most fragile health systems. That means providing access to vaccines without discrimination and guaranteeing a transparent vaccine distribution plan which is subject to public scrutiny. The North Korean government should immediately establish plans to secure Covid-19 vaccines for its population by cooperating with the international community. It must also ensure that all emergency measures taken to combat Covid-19, such as lockdowns, are reasonable and proportionate – meaning as limited as possible. They should not be abused, and should be lifted as soon as they are no longer necessary for protecting public health.”
Background: The Korean Central News Agency (KCNA) reported on Thursday 12 May that people in Pyongyang had tested positive for the BA.2 subvariant of the Omicron variant of the virus. North Korean leader Kim Jong-un declared a “maximum national emergency” and ordered nationwide lockdowns to block transmission of the virus. North Korea rejected millions of doses of AstraZeneca and Sinovac vaccines offered in 2021 by the WHO-led COVAX program. Russia also offered North Korea Covid vaccines twice, but North Korea turned them down. Leader Kim Jong-un previously claimed the country had not recorded a single case of Covid-19 since it closed its borders at the start of the pandemic in 2020. In a 2019 study of the ability of national healthcare systems to deal with an epidemic, which was conducted by the Johns Hopkins University Center for Health Security, North Korea ranked 193 of 195 countries in its capability to cope with a healthcare crisis.
Twenty-five million people in North Korea are potentially at grave risk from the virus as the vast majority of its population remains without access to Covid-19 vaccines. All people have a right to the enjoyment of the highest attainable standard of health, which includes equitable access to COVID-19 vaccines.

Healthcare in North Korea in 2022

The healthcare in North Korea as described by individuals who recently left North Korea can be summarized as having: 1. a lack of medicine; 2. medical equipment unable to function due to a lack of electricity; 3. outdated medical facilities and equipment; 4. in reality a user-pays healthcare system. Notably, free health care has become nominal. The state’s poor financial situation has led to the failure of the supply of necessary medicine and equipment to hospitals. Amnesty has been told that patients cannot receive even the most basic treatments in hospitals unless they purchase and bring the required drugs themselves.

The de facto collapse of public healthcare has led to the rapid development of private healthcare. One who does not trust the service in state-run hospitals goes to medical personnel who work unofficially in the private sector. However, Amnesty has been informed that many of the ‘medical personnel’ are nonprofessionals without proper training and knowledge. Further, these private medical personnel practice medicine in an environment where hygiene is not guaranteed, for example, in their private homes.

Narcotics such as opium and methamphetamine are regarded as easy-to-get substitutes for medical drugs by ordinary people. Narcotics are now widely used as painkillers and cures in North Korea. The shortage of medical drugs initiated by the collapse of public healthcare and the lack of information on the side effects seem to have contributed significantly to an increase in the use of narcotics.
In October 2021, AIK met with a specialist researching on the narcotics problem in North Korea to provide a closer look at the seriousness of the situation.

The analysis on the use of narcotics in North Korea by AIK is available here

You can also read some interviews on our site here.

Jahresbericht von Januar bis Dezember 2021

Im Zuge von Coronamaßnahmen schränkte die Regierung das Recht auf Freizügigkeit nahezu vollständig ein, dies galt nicht nur für Reisen ins Ausland, sondern auch im Inland. Der großflächige Mangel an Medikamenten und Lebensmitteln beeinträchtigte das Recht auf Gesundheit. Das Recht auf freie Meinungsäußerung sowie andere Menschenrechte blieben massiv eingeschränkt. Die Regierung beteiligte sich vermehrt an internationalen Foren, indem sie Vertreter_innen zu globalen Veranstaltungen entsandte, insbesondere solche, die wirtschaftliche, soziale und kulturelle Rechte betrafen.
Nordkorea blieb 2021 de facto vom Rest der Welt abgeschnitten, nachdem die Regierung immer drakonischere Beschränkungen verhängt hatte, die vorgeblich der Pandemiebekämpfung dienten. Aufgrund der Pandemie nahm das Land auch nicht an den Olympischen Spielen in Japan teil.
Trotz der weiterhin bestehenden strengen Wirtschaftssanktionen und UN-Verbote testete Nordkorea weiterhin Raketen und feuerte im September einen Langstrecken-Marschflugkörper und im Oktober U-Boot-gestützte ballistische Raketen ab. Die Beziehungen zu Südkorea blieben angespannt.
Die bereits bestehende Lebensmittelknappheit wurde durch ungewöhnlich hohe Temperaturen im Juli und schwere Überschwemmungen in der Provinz Süd-Hamgyong im August noch verschärft. Unterernährung stellte weiterhin ein Problem dar.

Recht auf Freizügigkeit im Jahr 2021

Die Regierung hielt das zweite Jahr in Folge alle Grenzen geschlossen, um eine Ausbreitung des Coronavirus zu verhindern. Der Zugverkehr zwischen Nordkorea und China war sowohl für Personenzüge als auch für den Gütertransport eingestellt.
Die Grenzschutzmaßnahmen an der langen Landgrenze Nordkoreas zu China waren nach wie vor sehr streng. Dem Grenzschutz war es weiterhin erlaubt, jede Person “bedingungslos” zu erschießen, die versuchte, die Grenze ohne Genehmigung zu überqueren.
Im Laufe des Jahres gelangten mindestens 63 Nordkoreaner_innen (23 Frauen, 40 Männer) nach Südkorea. Dies war die niedrigste Zahl seit dem Jahr 2003, als entsprechende Zahlen erstmals verfügbar waren.
Inlandsreisen wurden aufgrund der Coronapandemie noch schwieriger. Zusätzlich zu den bereits bestehenden Auflagen waren für Reisen zwischen den Provinzen Sondergenehmigungen erforderlich.

Recht auf Gesundheit im Jahr 2021

Laut den regulären Statistiken, die die Regierung der WHO vorlegte, gab es 2021 weder Infektionen noch Todesfälle in Zusammenhang mit dem Coronavirus. Im Gegensatz dazu berichteten inoffizielle Quellen über eine hohe Zahl von Infektionen und Toten sowie über Einäscherungen, die stattfanden, bevor die Todesursache ermittelt werden konnte. Die tatsächliche Situation blieb unklar.
Die COVAX-Initiative der Weltgesundheitsorganisation bot Nordkorea wiederholt Impfstofflieferungen an. Ein erstes Angebot von 2 Mio. Dosen wurde im März 2021 offenbar aus Angst vor möglichen Nebenwirkungen abgelehnt. Die nordkoreanische Führung verwies zudem darauf, dass andere Länder die Impfstoffe dringender benötigten. Im November bot die COVAX-Initiative mehr als 4 Mio. Dosen an. Nach Angaben der WHO war Nordkorea im November eines von nur zwei Ländern weltweit, in denen kein Impfprogramm durchgeführt wurde.
Die von der Regierung verhängten Coronamaßnahmen führten dazu, dass Familien mehrere Wochen lang zu Hause in Quarantäne bleiben mussten, ohne dass die Behörden ihnen halfen, sich angemessen mit Lebensmitteln zu versorgen.
Aufgrund der Grenzschließungen und der Sanktionen waren Medikamente noch knapper als bereits zuvor. Die WHO und das Kinderhilfswerk UNICEF erhielten die Erlaubnis, einige Medikamente nach Nordkorea zu liefern.
Das nationale Gesundheitssystem war nach wie vor schwach und konnte die Gesundheitsversorgung der Bevölkerung nicht gewährleisten. Berichten zufolge konsumierten Menschen trotz Strafandrohungen der Regierung illegale Drogen wie Methamphetamine und Opium, um chronische Schmerzen zu lindern.

Rechte auf Nahrung, Wasser und Sanitärversorgung im Jahr 2021

Die Nahrungsmittelknappheit war weiterhin ein großes Problem, das sich durch die Grenzschließungen und extreme Wetterereignisse noch verschärfte. Im Juni 2021 räumte Staatschef Kim Jong-un ein, dass es Schwierigkeiten gebe, die für die Getreideproduktion ausgegebenen Ziele zu erreichen.
Aufgrund der Schließung der Grenzen und der Unterbrechung aller Zugverbindungen mit China wurden Berichten zufolge keine Lebensmittel mehr importiert, weder über den von der Regierung kontrollierten Handel noch über den inoffiziellen “grauen” Markt. In einigen Gebieten verdreifachten sich die Preise für Grundnahrungsmittel wie Reis, Mais und Öl.
Nach Angaben des UNICEF-Berichts über die Ernährungssituation von Kindern 2021 litt fast jedes fünfte nordkoreanische Kind unter mäßigem bis schwerem Wachstumsrückstand. Dies stellte zwar eine Verbesserung gegenüber den Vorjahren dar, doch bestand die Gefahr, dass die Lebensmittelknappheit diesen Trend wieder umkehren könnte.
Unterdrückung Andersdenkender

Das Recht auf freie Meinungsäußerung, einschließlich offener Kritik an den Behörden und der Staatsführung, existierte nicht. Im Oktober 2021 berichtete der UN-Sonderberichterstatter über die Menschenrechtssituation in der Demokratischen Volksrepublik Korea, dass “weithin bekannt ist, dass jeder, der als politische Bedrohung für das derzeitige politische System und die Führung angesehen wird, weiterhin in Kwanliso (Straflager für politische Gefangene) eingewiesen wird”.
Personen, die gegen das im Dezember 2020 erlassene Gesetz zur Bekämpfung reaktionären Gedanken- und Kulturguts verstießen, wurden schwer bestraft, u. a. mit jahrelanger Haft in Lagern zur “Umerziehung durch Arbeit”. Das Gesetz bestrafte Personen, die sich mit “illegaler ausländischer Kultur” befassten, wie z. B. südkoreanischen Theaterstücken, Filmen und Liedern. Unbestätigten Berichten zufolge wurden mehrere Personen hingerichtet, weil sie Filme und andere Kulturerzeugnisse aus dem Ausland angesehen und verbreitet hatten. Den Angaben zufolge wurden weiterhin in großem Umfang Todesurteile verhängt und vollstreckt.
Die Zahl der Mobilfunknutzer_innen stieg auf 6 Mio. (bei einer Bevölkerung von etwa 25 Mio.). Die Behörden verstärkten die Überwachung, insbesondere in den Grenzgebieten, um Personen ausfindig zu machen, die chinesische und andere internationale Mobilfunkdienste nutzten, um Auslandsgespräche zu tätigen, u. a. mit Menschen in Südkorea. Nur ein kleiner Teil der Führungselite hatte Zugang zum Internet.

Kundgebung in Nordkorea nach dem erfolgreichen Test einer Interkontinentalrakete (Archivfoto) © STR/AFP/Getty Images

Willkürliche Festnahmen und Inhaftierungen im Jahr 2021

Trotz mehrerer Berichte, denen zufolge die Menschenrechtsverletzungen in einigen Hafteinrichtungen teilweise zurückgegangen seien, wurden die Häftlinge offenbar weiterhin sehr schlecht behandelt.
Es gab nach wie vor Meldungen, dass Inhaftierte in den Hafteinrichtungen des Ministeriums für Staatssicherheit während der Vernehmungen verprügelt und in anderer Weise gefoltert oder misshandelt wurden. Die Haftbedingungen in den Einrichtungen des Ministeriums für Volkssicherheit waren weiterhin sehr schlecht. In Berichten war von Zwangsarbeit, unzureichender Nahrungsmittel- und Gesundheitsversorgung sowie von Beschimpfungen die Rede.

Straflager für politische Gefangene im Jahr 2021

Die Regierung leugnete weiterhin die Existenz von vier bekannten Straflagern für politische Gefangene (Kwanliso). Es wurde angenommen, dass dort bis zu 120.000 Gefangene festgehalten wurden und Zwangsarbeit, Folter oder anderen Misshandlungen ausgesetzt waren.

Wirtschaftliche, soziale und kulturelle Rechte im Jahr 2021

Die Löhne in den staatlichen Fabriken waren nach wie vor sehr niedrig. Einige Beschäftigte in staatlichen Fabriken und anderen Unternehmen, in denen die Löhne nicht ausreichten, um die Lebenshaltungskosten zu decken, griffen auf die Bestechung von Staatsbediensteten zurück, um eine besser bezahlte Arbeit an anderer Stelle, auch in der Schattenwirtschaft, zu erhalten.
Recht auf freie Wahl des Arbeitsplatzes
Das System des “zugeschriebenen Status” (Songbun) blieb in Kraft und bestimmte die schulischen, politischen und beruflichen Möglichkeiten aller Nordkoreaner_innen. Kinder aus Bauernfamilien waren oft gezwungen, die Arbeit ihrer Eltern fortzuführen. Berichten zufolge versuchten einige Eltern, durch Bestechung oder Kontakte zu einflussreichen Personen zu erreichen, dass ihre Kinder andere Berufe ergreifen konnten als die ihnen zugewiesenen.
Die staatlichen Medien behaupteten, dass sich Waisenkinder massenhaft “freiwillig” für unbeliebte und gefährliche körperliche Arbeit, u. a. im Bergbau, gemeldet hätten.
Internationale Zusammenarbeit
Nordkorea nahm an mehreren internationalen Foren teil, die wirtschaftliche, soziale und kulturelle Rechte zum Thema hatten. Im Juli beteiligte sich das Land am Hochrangigen Politischen Forum der Vereinten Nationen zu nachhaltiger Entwicklung und legte zum ersten Mal einen freiwilligen nationalen Rechenschaftsbericht vor, in dem sich das Land verpflichtete, die Ziele für nachhaltige Entwicklung umzusetzen. Im November nahm Nordkorea an der UN-Weltklimakonferenz (COP26) teil.

weitere Meldungen aus dem Jahr 2021

The international community has been expressing great concern over the food shortages in North Korea. International organizations that have been monitoring the food situation in North Korea, including the Food and Agriculture Organization (FAO) and World Food Programme (WFP), have concluded in their report that the situation has reached a critical level. Some among them argue that North Korea is facing a humanitarian crisis comparable to the Arduous March—the great famine in the mid-1990s that claimed the lives of at least a few hundred thousand people.

While unusual for them to do so,the North Korean authorities made public mention of the food crisis they are facing. In the plenary meeting of the Central Committee last June, Kim Jong-un spoke about how the unsatisfactory level of food production is exacerbating the difficulties people are already facing in their daily lives. At the UN High-Level Political Forum in July conducted via video conference, UN Ambassador Kim Song admitted that food production in North Korea is low and stated that the state’s agricultural production plan for this year is facing setbacks.  On the other hand, some accept that the food situation has become difficult but do not consider the situation to be as serious as it was during the Arduous March. They point out that the related statistics published by international organizations do not properly reflect the various informal domestic economic activities people engage in. Furthermore, some argue that the current situation will not escalate to an extreme crisis as North Korean people have learned their ways of survival based on the market economy after experiencing the Arduous March.

North Korea Investigates Youth Who Avoid Hard Labor Mobilization Drives (September 2, 2021)
North Korea has launched an investigation into youths from privileged families who avoid mass mobilization campaigns that send thousands of young people to “volunteer” for hard labor in coal mines and rural farms.


N.K. paper warns against inflow of capitalistic culture into country (May 13, 2021) North Korea’s official newspaper called for efforts to prevent capitalistic culture from seeping into the country, warning that otherwise, the country could fall “like a damp wall”. The Rodong Sinmun, an organ of the North’s ruling Worker’s Party, made the appeal, saying that attempts to establish socialism in other countries failed due to the “invasion of capitalistic lifestyle.”

Defector activist grilled by police over anti-N.K. leafleting (May 10, 2021)
A vocal North Korean defector and activist known for flying anti-Pyongyang leaflets into the North by balloon was questioned by police over his recent claim to have sent leaflets, in the first violation of South Korea’s anti-leaflet law that took effect in March.

North Korea’s Kim calls food situation ‘tense’ as reports of shortages mount (June 16, 2021) North Korean leader Kim Jong-un has called the country’s food situation “tense,” state media reported, amid mounting reports of shortages.

News 2020

South Korea’s new law banning the sending of anti-Pyongyang leaflets into North Korea will take effect on 30 March 2021, South Korean Ministry of Unification said. The law prohibits the launching of anti-Pyongyang leaflets across the border between North and South Korea, with violators subject to a maximum prison term of three years or a fine of 30 million won (US$27,400). The amendment to the Development of Inter-Korean Relations Act, set to go into effect on 30 March, has raised concerns that it could hurt freedom of expression and undercut efforts to send information into the reclusive North.

Kim Yo-jong attacks Kang Kyung-wha for “reckless remarks” on N. Korea’s COVID stats (10th December 2020) 
North Korea’s state-run Korean Central News Agency (KCNA) reported on Dec. 9 that Kim Yo-jong, sister of North Korean leader Kim Jong-un, accused Kang Kyung-wha, South Korea’s Foreign Minister, of making “reckless remarks” when she voiced disbelief about the North Korean authorities’ official position that not a single case of COVID-19 had been reported inside the country.

Europeans, U.S. accuse North Korea of using pandemic to crack down on rights (12th December 2020) 
The United Nations Security Council discussed on Friday human rights abuses in North Korea after the issue was raised by seven members who accused Pyongyang of using the coronavirus pandemic “to crack down further on the human rights of its own people.” 
Germany, Britain, France, Belgium, Estonia, the United States and the Dominican Republic brought up the issue in a closed-door virtual meeting after diplomats said Russia and China objected to a public briefing on the situation.

North Korea is about to exhaust its tuberculosis drug supply, experts warn (14th December 2020) 
North Korea has yet to report a single case of COVID-19—a remarkable success that, if true, the nation achieved after severing links with the outside world. But that isolation could soon exact a steep toll in other areas of public health. 
Humanitarian groups warn the isolated country is facing eroding food security, and they are bracing for a rapid spread of tuberculosis, as supplies of first-line drugs against more treatable strains are expected to run out this month.

North Korea trade with China hits record low for second month (24th December 2020) 
North Korea’s trade with China plunged to its lowest level for a second straight month in November as Pyongyang has been bolstering measures to curb the entry of the novel coronavirus into the country, foreign affairs experts said. 
The total volume of China’s trade with North Korea dropped 23% from a month earlier to $1.27 million in November, while its exports to the neighbor also fell 42% to $148,000, the General Administration of Customs of China said. 
Beijing is Pyongyang’s closest and most influential ally in economic terms. North Korea has depended on China for more than 90% of its trade.

COVID-19, Flood Damage Named Top Keywords of 2020 in N. Korea (29th December 2020) COVID-19 and flood damage have officially been named the top keywords of 2020 by North Korea. 
The official newspaper of the ruling Workers’ Party, the Rodong Sinmun, mentioned the keywords in an article on Tuesday looking back over the year.

Kim Jong-un intensifies borders controls and lockdown amid global COVID-19 resurgence (17th November 2020) 
North Korean leader “analyzed and assessed the serious worldwide spread of COVID-19” and emphasized measures to “further tighten the emergency anti-epidemic front,” the Rodong Sinmun reported in an article that took up the entire front page of its Nov. 16 edition.

Unification minister renews calls for inter-Korean virus cooperation amid criticism (20th November 2020) 
South Korea will push actively ahead with cooperation with North Korea once coronavirus vaccines and cures are developed, Unification Minister Lee In-young said Friday, after coming under fire for calling for sharing coronavirus vaccines with the North. 
The remark came two days after Lee said the South should share coronavirus vaccines with the North even if the country runs short of its own supplies. The remark prompted criticism from conservatives as it came at a time when the country has yet to secure vaccines. 
The North’s main Rodong Simnun newspaper also said a day later it won’t accept any outside aid.

UN adopts resolution on Pyongyang’s human rights violations (20th November 2020) 
The Third Committee of the United Nations Assembly adopted the resolution on North Korea’s human rights for the 16th consecutive year to condemn the violations of human rights in the community regime and call for improvement on its human rights record. Following last year, however, South Korea opted out of the proposal to push for the resolution despite the series of incidents committed by Pyongyang this year including the killing of a South Korean fisheries official in the West Sea.

Border restrictions drastically cut North Korea’s trade (27th November 2020) 
Total trade between North Korea and China decreased 73 percent on year due to border restrictions imposed by Pyongyang amid the coronavirus pandemic. The decline is sharper than when North Korea faced a round of United Nations sanctions in 2018 that resulted in a 57 percent decline. 
The Korea International Trade Association (KITA) on Friday released a trend report on North Korea’s trade with China during the third quarter. Since the border restrictions have continued through November, KITA predicts that the on-year drop in trade between North Korea and China will be 80 percent by the end of this year.

North Korea reports 8,594 ‘suspected’ COVID-19 cases, zero confirmed infections (1st December 2020) 
North Korea has recorded more than 8,500 “suspected” cases of COVID-19 to date but still claims to have zero cases of COVID-19, according to the World Health Organization (WHO).

‘North Korea came to see its inability to counter COVID-19…it will be the last one to reopen the borders’ (6th October 2020) There came a forecast that North Korea who locked its gates at the global breakout of COVID-19 would be the last one to reopen. Matt Kulesza, a senior tour guide at the Young Pioneers Tours in Australia who visited North Korea more than 60 times, spoke at the video seminar in the second North Korean Economic Forum held by the George Washington University’s Elliot School of International Affairs that ‘North Korea, the first country to shut down its borders would likely to be the last country to reopen them.’

Kim Jong-un says, ‘There are zero confirmed cases of COVID-19’…announces victory in the quarantine (10th October 2020) In the speech at the military parade marking the 75th anniversary of the Workers’ Party, Chairman Kim Jung-un confirmed once more that there are no confirmed cases of COVID-19 and declared ‘quarantine successful.‘ On the same day, Chairman Kim said in a speech broadcasted by the KCTV at 7 p.m., ‘I am truly grateful that everyone could be healthy without a single victim of the malignant virus.’

North Korea says, ‘The COVID-19 border shutdown is a golden opportunity for self-reliance’ (17th October 2020) North Korea claimed on the 19th that the border shutdown to prevent the inflow of the coronavirus is in fact a chance to achieve successful self-reliance The Workers’ Party’s paper Rodong Sinmun on the same day published a column entitled ‘Self-reliance is a Powerful and Precious Sword in this Battle of 80 Days.’ It wrote ‘the current situation of the complete shutdown of borders of the land, air, and sea to cut the inflow of the malignant virus is a golden opportunity to maximize our internal force and development based on our own power, technology, resources and materials.’

North Korea introduces Emergency Quarantine Law…warnings are divided into first class, special class, and super class (20th October 2020) On the 20th, state-run paper Minju Chosun introduced, in the article ‘On the important contents of the Emergency Quarantine Law’, the classification of emergency quarantine levels and organization, the notification system, and particular regulations. According to the paper, the levels are divided into first class, special class and super class, depending on the propagation rate and dangerousness.

– COVID-19 situation in North Korea amidst the total shutdown (29th October 2020) 9 months have passed since North Korea shut down its borders entirely to prevent the inflow of the new coronavirus. One analysis sees that the authorities have gained some degree of control over COVID-19.

Als Reaktion auf die Corona-Pandemie setzten die Behörden 2020 noch strengere Einschränkungen der Rechte auf Freizügigkeit und Meinungsfreiheit durch. Ein erheblicher Anteil der Bevölkerung litt unter Nahrungsmittelknappheit und unzureichender Gesundheitsversorgung. Vor dem Hintergrund zahlreicher Berichte über willkürliche Festnahmen und geschlechtsspezifische Gewalt verweigerte die Regierung dem UN-Sonderberichterstatter über die Menschenrechtssituation in der Demokratischen Volksrepublik Korea weiterhin die Einreise.

People wearing face masks walk in front of Pyongyang Station on June 6, 2020, amid the global spread of the novel coronavirus.
(Photo by Kyodo News via Getty Images)

Hintergrund 2020

Die Regierung machte im Laufe des Jahres keine Angaben über die Zahl der Corona-Fälle. Am 24. Juli 2020 ordnete sie einen Lockdown in der Stadt Kaesong an der Grenze zu Südkorea an, als der Verdacht bestand, ein aus Südkorea zurückgekehrter Mann könnte infiziert sein. Er wurde schließlich negativ auf das Coronavirus getestet. Am 14. August beendete die Regierung den Lockdown.

Die Beziehungen zu Südkorea verschlechterten sich 2020. Am 30. Januar schlossen die Behörden das Interkoreanische Verbindungsbüro in Kaesong, um eine Ausbreitung des Coronavirus zu verhindern. Im Juni drohten die Behörden mit dem Abriss des Büros und übten scharfe Kritik an der südkoreanischen Regierung, weil sie in Südkorea lebende nordkoreanische Aktivist_innen nicht daran gehindert habe, politisch brisante Flugblätter mit Ballons und Drohnen über die Grenze nach Nordkorea zu schicken. Am 16. Juni sprengten die nordkoreanischen Behörden das Gebäude des gemeinsamen Verbindungsbüros.

Recht auf Freizügigkeit

Am 22. Januar 2020 schlossen die Behörden alle Grenzen und verfügten ein totales Verbot des gesamten Personen- und Warenverkehrs mit dem Ausland, um die Ausbreitung des Coronavirus zu verhindern. Schon zuvor benötigten Nordkoreaner_innen eine staatliche Erlaubnis, wenn sie das Land verlassen wollten. Aufgrund der verstärkten Grenzsicherungsmaßnahmen gelangten in den ersten neun Monaten des Jahres nur 195 Nordkoreaner_innen nach Südkorea. Dies war die niedrigste Zahl seit dem Jahr 2003, als entsprechende Zahlen erstmals verfügbar waren.

Außergerichtliche Hinrichtungen

Am 22. September 2020 erschossen nordkoreanische Soldaten einen südkoreanischen Zivilbeamten, der auf einem schwimmenden Objekt in nordkoreanischen Hoheitsgewässern trieb. Zuvor hatten sie ihn unter Wahrung eines gewissen Abstands befragt. Drei Tage später entschuldigte sich die Regierung öffentlich beim Präsidenten Südkoreas, erklärte jedoch nicht, ob Ermittlungen oder gerichtliche Schritte im Zusammenhang mit der Tötung eingeleitet wurden. Anfang September hatten ausländische Medien berichtet, Nordkorea habe im Zuge der verschärften Grenzsicherung zur Verhinderung von Corona-Infektionen eine Pufferzone an der Grenze zu China eingerichtet. Das Ministerium für Volkssicherheit habe die Grenzschutztruppen ermächtigt, auf Personen zu schießen, die sich unbefugt in dem ein Kilometer breiten Gebiet aufhielten.

Gewalt gegen Frauen und Mädchen

Mehr als 70 % der Personen, die seit 2003 Nordkorea verlassen und sich in Südkorea niedergelassen hatten, waren Frauen und Mädchen. Einige von ihnen berichteten Amnesty International, dass sexualisierte und anderweitige Gewalt gegen Frauen und Mädchen in ihrem Herkunftsland weit verbreitet sei. Das Thema sei jedoch tabuisiert, und oft werde den Opfern die Schuld zugewiesen. Frauen würden solche Übergriffe häufig verschweigen, selbst dann, wenn sie nach dem Verlassen Nordkoreas in Südkorea dieselben Erfahrungen machten. Berichte nordkoreanischer Frauen, die nach ihrer Ankunft in Südkorea von Staatsbediensteten sexuell missbraucht worden waren, offenbarten, dass Frauen in allen Phasen ihrer Übersiedlung Gewalterfahrungen machen mussten. Sie waren zunächst Vergewaltigungen und anderen Formen geschlechtsspezifischer Gewalt durch Menschenhändler ausgesetzt, die ihnen zur Flucht aus Nordkorea verhalfen. Da nordkoreanische Frauen, die ohne Erlaubnis nach China einreisten, Gefahr liefen, festgenommen und in ihr Herkunftsland abgeschoben zu werden, konnten die Menschenhändler sie überdies zu Sexarbeit oder Zwangsheirat zwingen. Die UN berichteten auch über Fälle, in denen Frauen, die in China festgenommen, nach Nordkorea abgeschoben und dort inhaftiert worden waren, körperlicher Misshandlung, unnötigen und invasiven Leibesvisitationen und anderen Formen der Misshandlung ausgesetzt waren.

Recht auf Gesundheit

Aufgrund des Mangels an medizinischen Produkten, der sich durch die Verhängung der UN-Sanktionen seit 2017 noch verschärft hatte, war das Land nur schlecht auf eine Notsituation im Bereich der Gesundheitsversorgung wie die Corona-Pandemie vorbereitet. Nach Angaben von Personen, die im nordkoreanischen Gesundheitswesen arbeiteten, hatte der Mangel an medizinischen Gütern zur Folge, dass sich die wachsende Mittelschicht im informellen Wirtschaftssektor, den sogenannten “grauen Märkten”, mit Medikamenten und medizinischen Dienstleistungen versorgte. Neben dem staatlichen System der offiziell kostenlosen medizinischen Versorgung, existierte daher für diejenigen, die es sich leisten konnten, eine Gesundheitsversorgung gegen Bezahlung. Durch die Schließung der Grenzen und strengere Sicherheitsmaßnahmen wurden humanitäre Hilfslieferungen, legale Importe und der Schmuggel von Waren in das Land noch zusätzlich unterbrochen, sodass medizinische Produkte auf den Märkten knapp waren.

Während der Corona-Pandemie stellten viele Hilfsorganisationen ihre Aktivitäten aus Gesundheits- und Sicherheitsbedenken vorübergehend ein. Einige UN-Organisationen und NGOs konnten jedoch Ausnahmegenehmigungen erwirken und trotz der UN-Sanktionen Medikamente, Schutzausrüstung und andere medizinische Güter nach Nordkorea bringen.

Rechte auf Nahrung, Wasser und sanitäre Einrichtungen

Nach Schätzungen der UN gab es in der Hälfte der Schulen und Gesundheitseinrichtungen kein sauberes Trinkwasser, keine sanitären Einrichtungen und keine Hygieneartikel. Den Schätzungen zufolge litten 10 Mio. Menschen unter Nahrungsmittelknappheit und waren dringend auf Nahrungsmittelhilfe angewiesen. 19 % der Kinder litten unter chronischer Unterernährung, auch aufgrund von Krankheiten, die auf verschmutztes Trinkwasser und mangelhafte sanitäre Einrichtungen zurückzuführen waren.

Aufgrund der Grenzschließungen gingen die Lebensmitteleinfuhren 2020 stark zurück, sodass die Nahrungsmittelpreise auf den grauen Märkten anstiegen. Dies stellte für die von Armut geplagte Bevölkerung, die bei der Versorgung mit Lebensmitteln sehr stark auf diese Märkte angewiesen ist, ein weiteres Problem dar. Im August und September verursachten heftige Regenfälle und Taifune Schäden an Straßen, Gebäuden und landwirtschaftlichen Nutzflächen, auch in Gebieten, in denen hauptsächlich Nahrungsmittel produziert wurden, sodass die Gefahr von Nahrungsmittelknappheit noch weiter stieg.

Recht auf freie Meinungsäußerung

Die Behörden unternahmen nichts, um einen Informationsaustausch zwischen Menschen innerhalb und außerhalb des Landes zu ermöglichen. Die gesamte Kommunikation wurde nach wie vor streng kontrolliert, und nur einige wenige Personen, die zur herrschenden Elite gehörten, hatten Zugang zum Internet und zu internationalen Mobilfunkdiensten. Die allgemeine Bevölkerung war auf importierte Mobiltelefone und SIM-Karten angewiesen, die auf den grauen Märkten erhältlich waren, um mit Menschen im Ausland in Verbindung zu treten. Personen aus Nordkorea berichteten Amnesty International, dass die Behörden jegliche Kommunikation über diese Telefone rigoros kontrollierten und durch Störsignale behinderten. Personen, die bei Auslandsgesprächen ertappt wurden, riskierten, dass ihnen Spionage zur Last gelegt wurde und man sie festnahm, inhaftierte und hart bestrafte, insbesondere wenn sie sich zur Corona-Pandemie geäußert hatten.

Willkürliche Festnahmen und Inhaftierungen

Die Regierung leugnete weiterhin die Existenz von vier bekannten Straflagern für politische Gefangene, in denen bis zu 120.000 Menschen inhaftiert waren. Sie mussten dort Folter, Zwangsarbeit und andere Misshandlungen sowie unzureichende Ernährung und andere unzumutbare Bedingungen erdulden. Viele von ihnen waren nicht wegen einer international als Straftat anerkannten Handlung verurteilt, sondern willkürlich in Sippenhaft genommen worden, weil sie mit Menschen in Verbindung standen, die als Staatsfeinde eingestuft wurden. Andere waren inhaftiert, weil sie ihre Menschenrechte wahrgenommen hatten, wie zum Beispiel das Recht, das eigene Land zu verlassen. Mindestens sechs südkoreanische Staatsangehörige verbüßten lebenslange Haftstrafen, zu denen sie in unfairen Gerichtsverfahren verurteilt worden waren. Es handelte sich dabei um drei Missionare und drei Männer, die ursprünglich Nordkoreaner waren, aber nach Südkorea geflohen waren. Die Behörden verweigerten ihnen das Recht auf Zugang zu südkoreanischen Diplomat_innen, Rechtsbeiständen ihrer Wahl und ihren Familien.

North Korean army officers punch the air as they chant slogans during a rally at Kim Il Sung Square in downtown Pyongyang, North Korea, Friday, March 29, 2013. Tens of thousands of North Koreans turned out for the mass rally at the main square in Pyongyang in support of their leader Kim Jong Un’s call to arms. © AP Photo/Jon Chol Jin


Die Regierung unternahm im Zeitraum bis 2020 Schritte, um ihre Beziehungen zu internationalen Menschenrechtsgremien zu verbessern, im Land selbst war jedoch kein echter Fortschritt erkennbar. Bis zu 120.000 Menschen sind nach wie vor willkürlich in Straflagern für politische Gefangene inhaftiert, unter Bedingungen, die nicht annähernd internationale Standards erfüllten. Die Rechte auf Meinungs- und Bewegungsfreiheit waren weiterhin strikt eingeschränkt. Ins Ausland entsandte nordkoreanische Arbeitskräfte waren mit harten Arbeitsbedingungen konfrontiert. Am 3. September 2017 unternahm Nordkorea den sechsten Atomtest in seiner Geschichte. Außerdem fanden im Laufe des Jahres 2017 zahlreiche Tests von Mittel- und Langstreckenraketen statt. Die militärischen Provokationen führten dazu, dass die Vereinten Nationen beispiellos harte Sanktionen gegen das Land verhängten. Gegenseitige militärische und politische Drohungen der Regierungen Nordkoreas und der USA verschärften die Spannungen. Die Besorgnis über Sicherheitsrisiken im Zusammenhang mit den Atomtests wuchs, nachdem Medien über Erdrutsche in der Nähe des Atomtestgeländes berichtet hatten und Personen, die früher in der Nähe solcher Gelände gewohnt hatten, Symptome aufwiesen, die auf eine Strahlenbelastung hindeuteten. Am 13. Februar 2017 starb Kim Jong-nam, ein Halbbruder von Staatschef Kim Jong-un, in Malaysia, nachdem zwei Frauen ihn mit Nervengift angegriffen hatten. Es wurde vermutet, dass nordkoreanische Agenten hinter dem Anschlag steckten. Nachdem die Regierung im Dezember 2016 das UN-Übereinkommen über die Rechte von Menschen mit Behinderungen ratifiziert hatte, stattete die Sonderberichterstatterin über die Rechte von Menschen mit Behinderungen Nordkorea vom 3. bis 8. Mai 2017 einen offiziellen Besuch ab. Es war das erste Mal, dass eine vom UN-Menschenrechtsrat ernannte unabhängige Expertin Nordkorea besuchte. 2017 überprüften auch der UN-Ausschuss für die Beseitigung der Diskriminierung der Frau und der UN-Ausschuss für die Rechte des Kindes die Menschenrechtssituation in Nordkorea. Das Land legte den beiden Ausschüssen erstmals nach 14 bzw. neun Jahren wieder Berichte vor und beantwortete während der Ausschusssitzungen Fragen. In seinem Prüfbericht wies der UN-Ausschuss für die Rechte des Kindes darauf hin, dass nordkoreanische Minderjährige, deren Eltern und Familienmitglieder im Ausland lebten, keine Möglichkeit zu einem regelmäßigen Kontakt hätten. Der Ausschuss merkte zudem an, dass das nordkoreanische Gesetz zum Schutz der Rechte des Kindes nicht für Minderjährige im Alter von 16 und 17 Jahren gelte und dass einige Minderjährige ein unangemessen hohes Pensum anstrengender Arbeit verrichten müssten. Die Regierung führte 2016 zweimal Atomwaffentests durch – im Januar und im September. Dies führte zu wachsenden Spannungen zwischen Nordkorea und der internationalen Gemeinschaft. Als Reaktion auf die Tests verschärften die Vereinten Nationen ihre Wirtschaftssanktionen gegen Nordkorea, was im Land selbst und bei ausländischen Experten Befürchtungen weckte, die Lebensmittelknappheit könne sich weiter verschärfen und der Lebensstandard noch weiter sinken. Kenner Nordkoreas hielten es für möglich, dass die wirtschaftlichen Auswirkungen noch mehr Menschen dazu bewegen könnten, das Land zu verlassen. Als Hauptgrund für die Flucht aus dem Land galt jedoch die Gefahr politischer Säuberungen in Form von Inhaftierungen; als weiterer wichtiger Faktor wurden Berichte über Hinrichtungen von Angehörigen der politischen Elite angesehen. Im Mai 2016 hielt die Koreanische Arbeiterpartei zum ersten Mal seit 36 Jahren einen Parteikongress ab. Aus diesem Anlass wurden Journalisten internationaler Medien nach Nordkorea eingeladen. Sie konnten aber nur unter drastischen Einschränkungen arbeiten und durften nicht über die Kongresssitzungen berichten. Nach Angaben des Welternährungsprogramms wurden im August 2016 infolge schwerer Überflutungen mindestens 138 Menschen getötet, und 69000 weitere Personen mussten ihre Wohnorte verlassen. Die Regierung bat um humanitäre Hilfe wie Nahrung, Notunterkünfte, Trinkwasser und sanitäre Einrichtungen. Die Hilfsbereitschaft der internationalen Gemeinschaft war jedoch gering, da unter den potenziellen Geldgebern Besorgnis angesichts des nordkoreanischen Nuklearprogramms herrschte.

Recht auf Bewegungsfreiheit/Freizügigkeit 2017 verließen 1127 Personen Nordkorea und fanden Zuflucht in Südkorea. Dies war die niedrigste Zahl seit 2002. Für den Rückgang waren möglicherweise die verschärften Sicherheitsmaßnahmen auf beiden Seiten der chinesisch-nordkoreanischen Grenze verantwortlich. Einige Nordkoreanerinnen gelangten mit Hilfe von Menschenhändlern außer Landes. Sie wurden jedoch direkt nach ihrer Ankunft auf der chinesischen Seite der Grenze Opfer physischer Gewalt, sexuellen Missbrauchs und ausbeuterischer Arbeitsbedingungen. Im Verlauf des Jahres wurden zahlreiche nordkoreanische Staatsangehörige in China inhaftiert oder nach Nordkorea abgeschoben, wo sie Gefahr liefen, mit Zwangsarbeit bestraft, gefoltert oder anderweitig misshandelt zu werden. Medienberichten zufolge soll die nordkoreanische Regierung China ausdrücklich dazu aufgefordert haben, Personen nach Nordkorea zurückzuschicken, die im Verdacht standen, das Land ohne Erlaubnis verlassen zu haben. Mehrere Quellen, darunter der UN-Sonderberichterstatter über die Menschenrechtssituation in der Demokratischen Volksrepublik Korea, berichteten über Fälle von Nordkoreanern, die ihr Land ohne Genehmigung verlassen hatten, jedoch nach ihrer Ankunft in Südkorea wieder zurückkehrten oder den Wunsch nach Rückkehr äußerten. Einige der Rückkehrer traten in staatlichen Medien auf und schilderten die großen Schwierigkeiten, denen sie außerhalb Nordkoreas ausgesetzt waren. Da unklar war, auf welche Weise die Personen wieder nach Nordkorea zurückgekehrt waren, wurde darüber spekuliert, ob sie die Rückkehr freiwillig angetreten hatten oder entführt worden waren, und ob die nordkoreanischen Behörden sie genötigt hatten, fingierte Erklärungen abzugeben. Neben Meldungen über die Flucht einfacher nordkoreanischer Staatsangehöriger in 2016 gab es in südkoreanischen und japanischen Medien auch Berichte darüber, dass mehrere hochrangige Regierungsbeamte ihre Ämter aufgegeben und im Ausland Asyl beantragt hätten. Im August 2016 bestätigte die südkoreanische Regierung, dass der stellvertretende Botschafter Nordkoreas in Großbritannien, Thae Young-ho, und seine Familie nach Südkorea eingereist seien. Eine Gruppe von 13 Personen, die im Auftrag der nordkoreanischen Regierung in einem Restaurant in Ningbo in China gearbeitet hatten, flog im April 2016 von dort aus auf direktem Weg nach Südkorea (siehe Länderbericht Korea (Süd)). Nach ihrer Ankunft in Südkorea behaupteten die nordkoreanischen Behörden, die Frauen in der Gruppe seien aus China nach Südkorea verschleppt worden. Bei einem von der nordkoreanischen Regierung in der Hauptstadt Pjöngjang arrangierten Interview erklärten ehemalige Kolleginnen, den Arbeiterinnen seien in China die Pässe abgenommen worden, sie hätten daher nicht frei reisen können. Interviews mit geflüchteten Nordkoreanern und Medienberichten war zu entnehmen, dass die Regierung ihre Bemühungen zur Überwachung der Grenze zu China verstärkte, um die Flucht von Menschen zu verhindern. Personen, denen die Flucht gelungen war, mussten weiterhin Festnahme, Inhaftierung, Zwangsarbeit, Folter und andere Misshandlungen befürchten, wenn sie in China festgenommen und nach Nordkorea zurückgeschickt wurden.

Rechte von Arbeitsmigrant_innen Die nordkoreanischen Behörden entsandten 2017 weiterhin Arbeitskräfte nach China, Russland und in andere Länder. Um wie viele es sich handelte, ließ sich nur schwer schätzen, es war jedoch davon auszugehen, dass ihre Zahl zurückging, da Länder wie China, Katar, Kuwait, Polen und Sri Lanka die Verlängerung oder Neuausstellung von Arbeitsvisa für Nordkoreaner im Einklang mit den neuen UN-Sanktionen, die Nordkoreas wirtschaftliche Aktivitäten im Ausland betrafen, einstellten. Nordkorea erzielte einen Teil seiner Staatseinnahmen durch diese Arbeitskräfte, da sie ihre Löhne nicht direkt von ihren Arbeitgebern, sondern von der Regierung Nordkoreas bekamen, die einen hohen Anteil einbehielt. Die Behörden übten auch im Ausland eine strikte Kontrolle über die Kommunikation und die Bewegungsfreiheit der Arbeiter aus und verhinderten, dass diese Informationen über Arbeitnehmerrechte in den Gastländern erhielten.  Die Arbeitsmigranten hatten übermäßig lange Arbeitszeiten und waren der Gefahr von Berufskrankheiten und Arbeitsunfällen ausgesetzt. In Russland, wo mindestens 20000 Nordkoreaner beschäftigt waren, starben Medienberichten zufolge mehrere Personen während ihres Arbeitseinsatzes. Im Mai 2017 starben zwei Bauarbeiter in der russischen Hauptstadt Moskau, nachdem sie über Atemprobleme geklagt hatten, vermutlich an Herzversagen. Bereits im November 2016 war ein Arbeiter, der in Sankt Petersburg beim Bau eines Stadions für die Fußballweltmeisterschaft 2018 eingesetzt worden war, an Herzversagen gestorben. Ein Subunternehmer erklärte in einem Interview, dass viele Arbeiter an schwerer Erschöpfung litten, weil sie monatelang kontinuierlich und ohne freie Tage übermäßig lange arbeiten mussten.

Willkürliche Festnahmen und Inhaftierungen ausländischer Staatsbürger_innen Die Behörden verurteilten Menschen weiterhin in unfairen Gerichtsverfahren zu langjährigen Gefängnisstrafen. Dazu gehörten auch ausländische Staatsangehörige. Im Mai und Juni 2015 wurden die drei Südkoreaner Kim Jung-wook (ein Missionar, wegen der Gründung einer Untergrundkirche und Spionage inhaftiert), Kim Kuk-gi und Choe Chun-gil zu lebenslangen Haftstrafen verurteilt, nachdem sie in einem Prozess, der nicht den internationalen Standards für ein faires Gerichtsverfahren entsprach, u.a. wegen Spionage schuldig gesprochen worden waren. Der US-Bürger Frederick Otto Warmbier, der im Jahr 2016 wegen der Entwendung eines Propagandaplakats inhaftiert worden war, starb am 19. Juni, sechs Tage, nachdem man ihn, im Koma liegend, in die USA zurückgeschickt hatte. Die nordkoreanischen Behörden gaben keine hinreichend glaubhafte Erklärung für seinen schlechten Gesundheitszustand. Am 27. September wurde in Warmbiers Heimatstaat Ohio der Bericht einer Gerichtsmedizinerin veröffentlicht, in dem es hieß, es gebe keine Beweise für Folter und andere Misshandlungen, doch sei dies auch nicht auszuschließen.  Lim Hyeon-soo (ein Kanadischer Pastor im Alter von 62 Jahren) Der Kanadier, der im Jahr 2015 zu lebenslanger Haft mit Zwangsarbeit verurteilt worden war, wurde am 9. August aus „humanitären Gründen” freigelassen. Er hatte mehr als zwei Jahre ohne angemessene medizinische Behandlung in Haft verbracht.

Recht auf freie Meinungsäußerung Die Regierung schränkte die Kommunikation zwischen Nordkoreanern und dem Rest der Welt weiterhin drastisch ein. Telekommunikation, Post und Rundfunk befanden sich in der Hand des Staates. Es gab weder unabhängige Zeitungen oder andere Medien noch zivilgesellschaftliche Organisationen. Nur einige wenige Personen, die zur herrschenden Elite gehörten, hatten Zugang zum Internet und zu internationalen Mobilfunkdiensten.  Trotz des Risikos von Festnahme und Inhaftierung nahmen Personen, die nahe der chinesischen Grenze lebten, weiterhin Kontakt mit im Ausland lebenden Menschen auf, indem sie mit geschmuggelten Mobiltelefonen auf das chinesische Mobilfunknetz zugriffen. Medienberichten zufolge verstärkten die Behörden ihre Anstrengungen, um Mobilfunkaktivitäten nordkoreanischer Bürger in chinesischen Netzen zu verfolgen und die Mobilfunksignale durch die Installation neuer Radardetektoren im Grenzgebiet zu stören.

Verschwindenlassen Im Februar 2016 stellten die Behörden alle Untersuchungen über die Verschleppung japanischer Staatsangehöriger ein und hoben damit ein im Jahr 2014 geschlossenes bilaterales Abkommen zur Untersuchung dieser Fälle auf. Medienberichten zufolge reagierte Nordkorea damit auf die Entscheidung Japans, nach den nordkoreanischen Atomwaffentests im Januar die zuvor gelockerten Sanktionen gegen Nordkorea erneut zu verschärfen. Nordkorea hatte zu einem früheren Zeitpunkt zugegeben, dass Geheimdienstmitarbeiter des Landes in den 1970er und 1980er Jahren zwölf japanische Staatsangehörige entführt hatten.


Religionsfreiheit Die Ausübung jedweder Religion war 2015 weiterhin stark eingeschränkt. Berichten zufolge wurden sowohl NordkoreanerInnen als auch ausländische Staatsangehörige wegen der Ausübung ihrer Religionsfreiheit hart bestraft, u.a. mit Straflager. Der australische Missionar John Short wurde wegen Verbreitung seines religiösen Glaubens inhaftiert. Erst nach einer öffentlichen Entschuldigung wurde er im März 2014 ausgewiesen. Kim Jung-wook (siehe oben). Jeffrey Fowle, ein Tourist aus den USA, wurde im Mai 2014 festgenommen, weil er in einem Nachtclub in Ch’ŏngjin eine Bibel zurückgelassen haben soll. Er musste mehr als fünf Monate ohne Verfahren hinter Gittern zubringen, bevor er im Oktober freikam und das Land verlassen konnte.

Nordkoreanischer Frühling 2018? – Is Change really around the corner? K-pop band Red Velvet performed to a packed theatre in Pyongyang with Kim Jong-un’s attendance – they are the first South Korean singers to perform in North Korea in more than a decade. This is just one of a string of surprising moves North Korea has made recently, the most notable being a possible summit with Jong-un’s sparring partner Donald Trump. This thaw in relations might seem promising, but it is too early to tell if this is a permanent shift in policy or a fleeting moment.

South Korean K-pop band Red Velvet perform in Pyongyang in April 2018

The lack of information from inside the country means many in the outside world still hold the image of North Korea as famine stricken and lacking in basic services. While it’s true that the country is still poor and many still go hungry, economically it has come a long way since Kim Jong-il’s era. Unlike his father, Kim Jong-un has shown ambitions to grow the economy even amid sanctions from the international community, and tacitly approved of the existence, or even the growth of small businesses. Sadly, this does not mean that more people are enjoying their human rights. Amnesty International has documented the widespread, gross and systematic human rights violations in political prison camps, where up to 120,000 people continue to be at risk of torture, forced-labour and other ill-treatment, as well as executions. Some are even sentenced simply for being the family members of individuals who are deemed threatening to the regime, or “guilt by association”. Severe restrictions to the right to freedom of expression also persist. Although approximately 3 million North Koreans now own mobile phones, they essentially function as an internal intercom system. The vast majority of North Koreans remain unable to legally access international mobile phone services or the internet. Amnesty International has talked to individuals who have been harassed, or even detained for trying to contact their families and friends who have left the country, especially those living in South Korea.

Is Change Possible? Good news does happen. Recently, we learned of the case of Koo Jeong-hwa, who was forcibly returned to North Korea in November last year after she crossed the Chinese-Korean border with her four-year-old son. She was held in a detention centre in Hoeryeong City, accused of committing treason for leaving her country and was widely expected to be condemned to life in a prison camp. Her husband Lee Tae-won told Amnesty International he believed that the North Korean government would respond to external pressure. In March, just as plans of the summit between North and South Korea were announced, we received the good news that Koo Jeong-hwa had been released from detention. Her unexpected release offers a rare glimmer of hope, and there’s reason to believe that the North Korean authorities know the world is watching.

Koo Jeong-hwa with her husband and child.

Other North Koreans we’ve spoken to believe international activism and scrutiny can stop the human rights situation from getting worse. Indeed, North Korea appears to have become somewhat more open to engaging with the UN on human rights, including by submitting reports and sending delegates to reviews by the UN committees focusing on children’s rights and women’s rights last year. There is still much that needs to change for human rights to be realized, but this is interesting timing for a rare piece of good news. A Tipping Point? At Amnesty International, we work with governments, civil society and activists including individuals from North Korea, many of whom have been victims of human rights abuses. Some of these North Korean activists are doing amazing work collecting and disseminating information related to human rights, or campaigning and advocating for them. Through continued engagement with them, we learn what they think may be possible, and work together to make change happen. At the same time, we also share with them our knowledge on international human rights laws and standards, as well as our global experience in campaigning and advocacy. With the scheduled meeting with South Korea’s president on 27 April and the proposed summit with President Trump in May, we must push to put human rights on the agenda. South Korea’s President has already ruled out raising human rights, saying that the summit should focus on the issue of denuclearization. The US State Department, on the other hand, said it was open to discussing human rights in any possible meeting between Donald Trump and Kim Jong-un. At this momentous time, when the notoriously secretive state may be open to rapprochement and senior officials are willing to talk about big issues such as denuclearization, it is easy for the dire human rights situation to be overlooked. Amnesty International, together with other human rights organizations, are keeping a watchful eye to see that doesn’t happen.

North-South-Korea peace talks: A missed opportunity for human rights Responding to the joint declaration following talks between the leaders of North and South Korea at Panmunjeom, Amnesty International’s East Asia Researcher Arnold Fang said: “The declaration should be viewed with cautious optimism, but the near-total absence of human rights from today’s agenda was a missed opportunity.”“These are unprecedented talks but governments must not shy away from raising the dire human rights situation in North Korea directly with Kim Jong-un and his government. It is imperative that human rights are not sidelined in any future talks, as their protection is intrinsically linked to peace and security.” “The two Koreas should now take concrete steps to address the violations that were a direct result of the war. Families have been torn apart and both governments must work together to allow regular contact between family members, especially those who were involuntarily separated.” “Leaders on both sides should no longer use national security as an excuse to arbitrarily restrict the exercise of human rights, most importantly the rights to freedom of expression and opinion, freedom of thought and freedom of movement. The expression of hope for free movement of people between the two Koreas is welcomed, but this must now be put into action.”

South Korean Unification Minister Cho Myoung-Gyon shakes hands with North Korean delegation head Ri Son-Gwon on 29 March.

Release of U.S. Prisoners in North Korea Highlights Pressing Human Rights Concerns Three U.S. citizens – Kim Dong-chul, Kim Hak-song, and Kim Sang-duk (alias Tony Kim) –have been recently released by North Korea after spending months behind bars without a fair trial. Francisco Bencosme, advocacy manager for Asia Pacific at Amnesty International USA, issued the following statement: “While we welcome the release of three individuals, we remain concerned over the fate of up to 120,000 North Koreans who remain confined in political prison camps. No one should languish behind bars without being given a fair trial. President Trump and his administration must urge North Korea to respect freedom of expression and other human rights at every opportunity, including the possible upcoming summit.”

Cancelled Talks between Donald Trump and Kim Jong Un – A missed opportunity to improve lives of millions Following the cancellation of a summit between the leaders of the United States and North Korea, Arnold Fang, Amnesty International’s East Asia Researcher commented: “Cancelling the talks is a missed opportunity to raise human rights with Kim Jong-un, considering that the US government had indicated the possibility of including human rights issues on the agenda. “A dialogue about ending the use of nuclear weapons, which are indiscriminate by nature and have the potential to cause massive and irreversible harm to civilians, is more desirable than trading careless words that risk heightening the threat of their deployment. “The talks had the potential to improve the lives of people inside and outside North Korea, and we urge both governments to reconsider whether the talks can take place in the near future, and for human rights issues to be included.”


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